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Floyd Smith et Irvin inventent l'ouverture manuelle du parachute

Les parachutes d'aujourd'hui ne sont pas radicalement différents de ceux inventés avant la Première Guerre Mondiale par les pionniers de l'aviation Charles Broadwick, Ralph Carhart, Floyd Smith, Leslie Irvin et A. Leo Stevens.

Bien que les casse-cous aient utilisé des parachutes pour les cascades depuis des ballons, des ponts et même de la Statue de la Liberté, le saut à ouverture automatique (static line) à partir d'un avion était considéré dangereux à cause des risques d'accrochages à la queue ou au train d'atterrissage. 

Le personnage le plus coloré parmi les inventeurs fut A.Leo Stevens qui promut le parachutisme avec à des sauts de démonstration et des spectacles aériens appréciés. Il conçut très tôt un parachute afin d'effectuer de la chute libre mais il ne sut cependant résoudre un sytème d'ouverutre commandé fiable. Si le gouvernement des Etats-Unis publia de nombreux brevets aux concepteurs innovants en parachutisme avant la Première Guerre mondiale, ceux-ci resteront souvent des concepts et rarement des prototypes.

James Floyd Smith (17 Octobre, 1884 au 18 Avril, 1956) qui était pilote d'essai pour Glenn Martin et fabricant de parachutes construisit et vola avec son propre avion en 1912. Il rechercha le moyen d'ouvrir de façon retardée afin qu'un parachutiste puisse s'éloigner avant l'ouverture. Il sera l'inventeur de l'ouverture manuelle. Avec Leslie Leroy Irvin, il développa un sac à parachute dans le dos de 28 pieds. 

Le 28 Avril 1919, Irvin sauta d'un biplan de Havilland se déplaçant à 100 miles à l'heure à une hauteur de 1500 pieds. Il ouvrit manuellement le parachute en tirant sur la poignée ripcord ; la voilure fut déployée complètement  à 1000 pieds. Irvin devint alors le premier Américain à sauter d'un avion et ouvrir manuellement un parachute en plein vol.  

 

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